Cómo detectar el cáncer con anticuerpos del propio organismo

Un panel de 22 'detectores' de anticuerpos antitumorales que fueron capaces de discriminar eficazmente entre sujetos sanos y aquellos que padecían un cáncer de próstata

Los anticuerpos que un sujeto genera ante la aparición de un tumor en su organismo han sido utilizados como método de detección precoz de las neoplasias prostáticas. Este nuevo método de 'inmunómica' podría llegar a convertirse en la base del diagnóstico precoz de muchos tumores.



El cáncer de próstata es la única neoplasia para la que se dispone de un análisis de sangre de cierta utilidad para la detección sistemática del cáncer ('screening'). Aún así, la determinación de PSA (antígeno prostático específico) en sangre que se realiza a estos pacientes no es suficientemente fiable y, de hecho, se realizan más biopsias de próstata de las necesarias basadas sólo en esa información.



Mediante sofisticadas técnicas que combinan avances recientes en genética, biología molecular, inmunología y biología tumoral, investigadores de las universidades de Harvard y de Michigan describen en 'The New England Journal of Medicine' cómo han conseguido diseñar un dispositivo capaz de superar al PSA en su capacidad de detección del cáncer de próstata.



El mejor detector



El sistema inmune se encarga de identificar virus, bacterias y otros agentes 'ajenos' al organismo para atacarlos. Es un dispositivo tremendamente sensible capaz de detectar cantidades minúsculas de una proteína extraña para montar una respuesta defensiva a base de anticuerpos contra la misma.



Los investigadores han utilizado este concepto como principio para desarrollar un nuevo sistema diagnóstico del cáncer de próstata. En un primer paso se identifican, utilizando tejido prostático tumoral, una serie de proteínas específicas del tumor y no del tejido normal.



Los pacientes con una lesión prostática maligna, aún siendo muy pequeña, habrán generado una serie de anticuerpos dirigidos contra estas proteínas tumorales 'extrañas', incluso estén presentes en mínimas cantidades.



Más de 2.300 pequeños fragmentos de estas proteínas, denominados péptidos, fueron utilizados inicialmente para crear una biblioteca de ADN tumoral. Estos paneles proteicos fueron expuestos sucesivamente a muestras de sangre de sujetos sanos o con cáncer de próstata para ir seleccionado, mediante sofisticadas técnicas de análisis proteico, las más específicas del tumor.



Este proceso de entrenamiento y validación del dispositivo llevó a la elección final de un panel de 22 'detectores' de anticuerpos antitumorales que fueron capaces de discriminar eficazmente entre sujetos sanos y aquellos que padecían un cáncer de próstata y que, por tanto, habían generado anticuerpos específicos contra el tumor.



Este nuevo test permitió identificar al 81,6% de los sujetos con cáncer y sólo el 12% de los que dieron un resultado positivo no tenían tumor. Estos conceptos, denominados sensibilidad y especificidad de una prueba, son superiores a los que ofrece el PSA, el análisis empleado en la actualidad para el diagnóstico precoz de este tipo de neoplasias.



En opinión de los autores del estudio, este detector de 22 anticuerpos antitumorales "puede ser útil en combinación con los valores de PSA a la hora de tomar decisiones sobre la conveniencia o no de realizar una biopsia prostática en un sujeto sano". Reconocen, sin embargo, que el dispositivo no está todavía listo para ser empleado en el 'screening' del cáncer de próstata, algo que "necesitaría ser avalado con estudios sobre población real fuera de un ensayo".



En el editorial que acompaña al artículo, el doctor O. J. Finn, inmunólogo de la Universidad de Pittsburgh afirma que este tipo de análisis, basado en la respuesta inmune frente al tumor, abre nuevas perspectivas para el diagnóstico precoz del cáncer "así como una oportunidad de investigar sobre la respuesta a los tratamientos".



"Es posible que en el futuro podamos colocar un conjunto de proteínas tumorales en un 'microchip' para hacer 'screening' con un simple análisis de sangre. Este mismo conjunto de proteínas podrían también ser utilizadas para preparar vacunas que servirían para estimular las defensas naturales del paciente en lucha contra la neoplasia", concluye Finn.



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